Por Ku Klux Klan se conoce a la organización creada en diciembre de 1865. Fue idea de seis importantes veteranos de los estados confederados vencidos durante la guerra de Secesión, descontentos con el resultado final de la Guerra Civil.
El primer grupo de Ku Klux Klan se originó en Pulaski, Tennessee durante la postguerra. El nombre nació de la fusión de dos palabras Círculo (Kyklos en griego) y Clan, dado que los integrantes de la organización era de ascendencia escocesa y sus familias pertenecían a clanes. Algunas letras se suplieron y así quedó conformada la nueva organización.
La organización, en principio fue un grupo inocuo que gastaba bromas y organizaba rituales burlescos a víctimas señaladas. Sin embargo, durante la reconstrucción, las actividades del Klan se hicieron más radicales dedicándose a perseguir a simpatizantes de la Unión, luchadores por los derechos de los negros y negros liberados de la esclavitud. Muchos miembros del Partido Demócrata buscaron pertenecer al KKK, dada la repugnancia que el Klan sentía por los republicanos.
El Klan expandió su área de influencia por todo el sur, desencadenando campañas de odio contra los políticos republicanos a los que consideraban defensores de los negros. La radical actividad del klan trajo como consecuencia el asesinato de varios políticos y de James M. Hinds, congresista por el estado de Arkansas.
Entre 1867, tras ser un grupo desorganizado que interrumpía los servicios religiosos de la comunidad negra o les arrebataba sus armas, el Klan dio un paso adelante en su organización. Bajo la conducción de George Gordon, se planeo una organización más estructurada, con rangos y pruebas para pertenecer a ella. A pesar del plan de Gordon, las organizaciones del klan en cada estado no se organizaron en torno a un grupo central sino que siguieron siendo independientes.
Las células del Klan se volvieron más violentas y entre sus actividades estaban los actos intimidatorios, sobre todo contra negros, maestros y defensores civiles, entre su actos de violencia estaban desde visitas con disfraces aterradores, palizas y linchamientos hasta el asesinato. Sus filas estaban conformadas por hombres de campo empobrecidos, políticos demócratas desplazados, criminales y toda clase de resentidos sociales que veían en esta organización la posibilidad de reivindicar sus derechos.
Esta organización conocida como “el primer Ku Klux Klan” fue desintegrada por el presidente republicano Ulysses S. Grant, mediante el Acta de derechos civiles de 1871.
Pero el Klan no desapareció de inmediato a pesar de la persecución legal de la que fue objeto. En 1873, en Louisiana, durante las celebraciones de Pascua, sucedió la Masacre de Colfax, en la que ciudadanos negros se enfrentaron a fanáticos del Klan, dando como resultado el asesinato de más de doscientos negros.
El segundo Klan verá la luz de un modo un tanto curioso: tras el estreno de la película El nacimiento de una nación dirigida por David Griffith , se inició una especie de fiebre por el Ku Klux Klan, mismo que era idealizado en la película y elevado a la categoría de organización heroica nacida para defender el sur.
La película, que entusiasmaba a muchos norteamericanos del sur, tuvo entre su más apasionados espectadores al presidente de los Estados Unidos, Woodrow Wilson, lo que hizo crecer el número de simpatizantes del Klan. Mucha de la moderna solemnidad del Klan, incluidas las largas batas blancas con cruces, las capuchas y las enormes cruces de madera ardiendo no fueron herencia del Primer Klan sino de la película.
Sumado a esto, el judío Leo Frank estaba siendo juzgado bajo los cargos de violación y asesinato de una joven de catorce años llamada Mary Phagan. La situación tenía un notable paralelismo con un pasaje de la película donde una joven blanca cae de un puente en un intento por huir del negro Gus que pretendía violarla.
Hordas de seguidores del Klan, inspirados por la película y autodenominándose “Caballeros de Mary Phagan” secuestraron a Frank y lo asesinaron en un linchamiento. Los miembros de este grupo re fundarían el Klan en 1915 bajo la guía de William Joseph Simmons.
El nuevo perfil del Klan era un marcado antisemitismo, tendencias anticatólicas y oposición a llegada de inmigrantes. El nuevo Klan además, se volvió republicano y extendió su influencia por todos los Estados Unidos . El Klan logró reclutar adeptos en todos los estados de la Unión e incluso en Canadá.
En 1920 se organiza la legión negra, una de las alas más violentas y radicales del Klan, famosa por asesinar líderes comunistas. La influencia política del Klan creció, obteniendo el poder en algunos estados donde miembros del Klan llegaron a gobernar como es el caso de Indiana en 1924.
La caída del segundo klan se debió al escándalo de uno de sus líderes David Stephenson, condenado por violación. El Klan fue perdiendo adeptos en los años treinta, en 1944 sufre un duro golpe al ser acusado de evasión de impuestos y ser condenado a pagar una fuerte suma. Ese mismo año, su líder se ve obligado a disolver la organización. En la actualidad, se calcula que los miembros del Ku Klux Klan llegan apenas a los tres mil en toda Norteamérica.